Downscaling and upgrading

For years I’ve used Focusrite Firewire interfaces, first the Saffire Pro 10 IO and after that its successor, the Saffire Pro 40. Both great devices but recently I decided to make the switch to USB. The reason was twofold:

  • I was barely using more than 2 ins or outs simultaneously
  • Firewire is being phased out and my notebooks don’t have any Express Card slots either, only USB ports
  • The Pro 40 isn’t very portable

So when switching to USB I would need:

  • Same or better quality preamps and AD/DA convertors
  • At least 2 ins and outs
  • Portability
  • Possibility to achieve similar latencies as with the Pro 40
  • Works well with Linux

This narrowed down the choice significantly. I could go for a Focusrite Scarlett but from what I found on the net there were some issues with these devices. I’ve also looked at some Presonus devices but actually I had already set my mind on a different device: the RME Babyface.

RME Babyface

So when I found a webshop that offered the Babyface at a reduced price (almost 15% off) I put my Focusrite up for sale and bought the Babyface. The Focusrite was sold within a week and the Babyface easily met my expectations:

  • When in CC (Class Compliant) mode it works out of the box
  • It’s highly portable, the Babyface is actually specifically made for this purpose as it comes with a nice pouch
  • It has 2 ins and outs and the great thing is that it’s possible to extend the IO via ADAT
  • The preamps and AD/DA converters are simply top notch, they’re so good that I’m considering switching cans and studio monitors as this device is merciless, it simply doesn’t work well with my current setup
  • When connected to an USB3 port (XHCI) the Babyface can run with nominal latencies of 0.5ms (this is with 8 samples), i.e. it beats the other two OS’s mentioned on the RME product page

I can live with not being able to control the device from within Linux, almost all settings can be done on the device itself. Upgrading the firmware can be done with a VM so that’s covered too. The only real drawbacks are that it’s an USB device so it’s a bit more picky with regard to your system setup and it consumes a bit more CPU compared to Firewire. But all in all this is a great sounding device that works well with Linux when in CC mode and it fits my specific user case very well.

Downscaling and upgrading

A week without a Mac

Got my new workstation last week. Ultimately I decided to opt for a Dell notebook system with Linux pre-installed. So that left me only one single option: the XPS 13 Developer Edition, aka Sputnik 3. After having worked with it for a week I can only say I’m very, very happy with it. Unboxing it was a joy in itself, unwrapping the amazingly sleek machine and booting it for the first time. The XPS 13 comes with Ubuntu 12.04 LTS pre-installed which is just fine for me, especially given the fact that everything seems to work flawlessly so far. I haven’t rebooted it for days for example, suspending it works brilliantly and when I open the lid the device wakes up instantly, even after having it closed for days. And even though it has an i7 CPU it can run for hours on a full battery. The touch screen is a nice bonus but I haven’t really made use of it yet, it could be quite cool for live perfomances though. I’ve tested the touch screen with seq24 and it’s quite awesome to be able to trigger sequences by pressing the sequences on your screen.

Dell XPS 13 Developer Edition

I did try a fresh install but it would take me a bit too much time to get everything working properly so in the end I opted for sticking with the default install and install the Lubuntu desktop on top of it. And the default install doesn’t get in the way so I’m all set. I’m now looking for a nice keyboard and mouse to pair with the notebook, I’d greatly appreciate any suggestions. I had already ordered a Logitech K290 but I’m sending it back because it has the function keys swapped with the media keys and I just can’t work with that. Switching tty’s with Fn+Ctrl+F[:digit:] is just impossible to do with that keyboard. I could’ve tried swapping the keys but I’ve already filled in the RMA form and repacked the keyboard so it’s going back.

Next up is configuring it for making music. I’m thinking about purchasing a new USB audio interface, preferably USB2.0, that matches well with this machine. Suggestions are very welcome. I’ve looked at the Focusrite Scarlett 2i4 but a recent thread on LAU raised some doubts. We’ll see, it’s something for later, for now I’m extremely happy with my new work horse.

A week without a Mac

Nieuwe FFADO versie op komst

Er zit een nieuwe FFADO release aan te komen, FFADO 2.1.0.

De laatste puntjes worden op de i gezet en hopelijk wordt de nieuwe versie begin volgende week gereleased. Naast dat er een sloot aan nieuwe devices ondersteund worden in deze versie zijn er ook een hoop bugs gefixed en is er de nodige aandacht besteed aan ffado-mixer om deze goed werkende te krijgen met bijvoorbeeld de nieuwere Focusrites (de PRO 14, 24 en 40).

Voor mij persoonlijk verandert er niet veel, mijn Focusrite Saffire PRO 40 werkt feilloos onder Ubuntu 12.04. Maar in de toekomst zou ik wel graag een RME Fireface 400 aan willen schaffen en die wordt ondersteund met de aankomende FFADO release. Een bandmaat heeft een tijdlang twee Focusrite Saffire Pro 10’s gehad en deze recentelijk omgeruild met een RME Fireface 800 en volgens hem zijn de A/D D/A convertors gewoon stukken beter dan die van Focusrite.

Nieuwe FFADO versie op komst

LAC2011 update

Het programma voor LAC2011 is klaar. Twee keer anderhalf uur mag ik van wal steken. Vrijdag 6 mei om 14.00 met Configuring your system for low-latency real-time audio processing’ en zaterdag 7 mei om 14.15 met A musician’s workflow: composing, recording and arranging with qtractor and friends’. Zaterdagavond zal ik ook een live optreden doen tijdens de Linux Sound Night.

De Linux Sound Night was een beetje een gedoe. Mijn aanmelding was om de één of andere vage reden afgewezen. Zou volgens de organisatie (een groep studenten van de NUIM) niet passen binnen het idee/thema dat ze in gedachten hadden voor de avond. Heb ze een mail gestuurd met daarin mijn bezwaren hiertegen en vervolgens is mijn aanmelding alsnog goedgekeurd:

After having thought about my submission being declined I realized a few
– One of the workshops I do at LAC2011 was closely linked to a possible
performance (
– If I would’ve known about the sound you wanted to create for the night
I could have anticipated and made sure my submission would fit the event
– There are very few people making music with Linux professionally and
even fewer using Linux live on stage so I wondered who actually
submitted and in how far those acts do sit with the sound you have in mind
– It’s a Linux Sound Night so the event already has a theme, restricting
it even further to a subjective musical taste shouldn’t be taken into
consideration imho. It’s like organizing a vintage Japanese car show but
only allowing red and blue cars because those are the favorite colors of
the organization board (sorry for the car analogy).

Nadat dat allemaal geregeld was ben ik aan de voorbereidingen begonnen. Heb een FireWire ExpressCard moeten aanschaffen voor mijn notebook aangezien de onboard JMicron controller weigerde samen te werken met mijn Focusrite FireWire geluidskaart. Dat werkt inmiddels naar behoren zodat ik thuis mijn live set-up goed kan testen en mijn setje en workshops kan voorbereiden.

LAC2011 update

FFADO svn pakketje

Van de week pakketje geüpload van de svn trunk van de FFADO driverstack naar de FFADO directory van mijn PPA. Getest met de Focusrite Saffire Pro 40 op m’n werk, daar heb ik het pakketje ook voor gemaakt. Een pakketje is toch cleaner dan zelf gecompileerde software, het installeert en deïnstalleert makkelijker en is beter terug te vinden. De mixer doet het helaas nog niet vanwege wat missende Python functionaliteit in Lucid Lynx, de driver daarentegen werkt perfect.

FFADO svn pakketje

Nieuwe FireWire kaart!

Voor de vervangingsronde van de digitalisatiestudio bij mij op het werk hadden we een Focusrite Saffire Pro 24 besteld om cassettes, platen en ander analoog materiaal te digitaliseren. Voorheen ging dit met een Creative kaart maar die kan niet op tegen de kwaliteit van de AD/DA convertors van zo’n Focusrite kaart.

Vorige week is de kaart binnengekomen, alleen is er dus kennelijk door de afdeling inkoop een Pro 40 besteld in plaats van een Pro 24. Voor het digitaliseren van wat LP’tjes is dit natuurlijk enorme overkill. Maar we hebben toch besloten de kaart te houden aangezien het bestellen ervan al zo moeizaam ging en we geen zin hebben om weer een maand op een andere kaart te moeten wachten.

Nu staat er dus een schitterende Pro 40 in de studio. Uiteraard aangesloten op een Ubuntu machine aangezien er al gebruik werd gemaakt van Audacity en dat werkt onder Ubuntu ook prima. De machines zijn ook nagelnieuw trouwens, erg mooie Dell Studio XPS 8100‘s. Ubuntu 10.04 draait er als een speer op (niet anders verwacht van Dell) en met de FFADO svn drivers werkt de Focusrite vlekkeloos tot nog toe.

Wel gelijk een Belkin PCIe FireWire insteekkaart geplaatst in de Studio XPS want ik had zo’n vermoeden dat de onboard controller wel eens niet zou gaan werken. En inderdaad, de Focusrite werd niet herkend als hij aan deze controller hing. Op de Belkin werd de kaart feilloos herkend maar weigerde JACK te starten. Na het uitzetten van de onboard FireWire controller in de BIOS was dat ook opgelost. Heb het systeem flink getweaked en JACK werkt nu echt perfect met de kaart.

Nieuwe FireWire kaart!

Hydrogen Uitgifte Kandidaat 1

Een week of wat terug is Hydrogen 0.9.5 RC1 uitgekomen en heb deze gelijk geüpload naar mijn PPA. Wel mét de SELECT_NEXT_PATTERN action patch want die functionaliteit zat er niet in. De SVN ontwikkelaarsversie heeft deze functionaliteit inmiddels weer wel. Om een idee te geven van wat je met Hydrogen kan heb ik een screencastje gemaakt.

Bestandsgrootte: 35 mb
Video: ogg
Audio: vorbis

Mijn setup voor dit brouwseltje:

  • Korg nanoKONTROL om de verschillende patronen te activeren
  • Fender Telecaster aangesloten op m’n Focusrite Saffire Pro
  • Hydrogen 0.9.5 RC1 met SELECT_NEXT_PATTERN action patch in Stacked Pattern Mode
  • Twee PHASEX instances met envelope following ingeschakeld. Op de aux JACK input van de PHASEX’en zit een steady kick die het geluid triggered. Je hoort de Electro Lead en Harsh Saw patches.
  • Yoshimi met de Pizzicato Strings patch.
  • Twee Rakarrack instances, een voor de gitaar (rakarrack-01 in de video) en een voor de Melodica sample (de Rakarrack bovenaan). De ArpieVerb preset is een custom preset die een arpeggio maakt van het inkomende signaal en met behulp van de JACK Transport functionaliteit van de git versie van Rakarrack is het mogelijk om de arpeggio netjes gelijk te laten lopen met Hydrogen. De galm laat het een beetje glasachtig klinken.
  • Non-Mixer om alle signalen naar één stereo signaal te routeren zodat ik het weer makkelijk naar mijn koptelefoonoutputs, recordMyDesktop en de JACK Oscrolloscope kan doorsturen.
  • LinuxDSP JACK Patch Bay. Die gebruik ik eigenlijk alleen maar een beetje voor de show.

De gitaar is live ingespeeld en omdat ik net even te weinig tijd had is het een beetje slordig geworden. Ook moet ik nog even goed gaan zitten voor mijn ArpieVerb preset, het klinkt nu nog teveel als een houten blaasinstrument.
In Hydrogen heb ik de Stacked Pattern Mode gebruikt. In deze mode kun je patronen klaarzetten zodat ze gaan spelen als het op dat moment actieve patroon is afgelopen. Dit is echt ideaal voor live gebruik en voor zover ik weet is Hydrogen de enige sequencer onder Linux die deze functionaliteit heeft. Echt superhandig. Zoals je kan zien heb ik de patronen genummerd en deze nummers komen overeen met de strips op mijn Korg nanoKONTROL. De nanoKONTROL heb ik zo geprogrameerd dat de LEDjes aangeven welk patroon er actief is. Je kunt ook meerdere patronen tegelijk actief hebben, echt ideaal om opbouwen te creëren.
Liep nog wel tegen een Hydrogen onhebbelijkheidje aan: de maximale patternsize. Deze is 32 maar ik had voor m’n ideetje een patternsize van 64 nodig. Ik heb dit op kunnen lossen door met behulp van een rekenmachientje handmatig de h2song XML file aan te passen. Daarna kon ik het patroon toch nog redelijk bewerken door de patterneditor volledig uit te zoomen.

De uiteindelijke screencast heb ik met OpenShot bewerkt.

Hydrogen Uitgifte Kandidaat 1

ffado-mixer Handleiding

Zit een beetje rond te kijken in de Wiki van FFADO en kom zo maar een handleiding tegen voor de Focusrite Saffire Pro 10 die ik hier ook heb staan. Hierin staat dus beschreven hoe je de ffado-mixer kan gebruiken met deze specifieke Firewire kaart. Ik snap nog niet veel van de mogelijkheden van een dergelijke mixer applicatie dus ben erg content met deze vondst.

ffado-mixer Handleiding

Ubuntu Studio Controls

Ben nu mijn Karmic installatie op mijn notebook aan het finetunen voor audio productie en probeer de Ubuntu Studio Controls daarvoor te gebruiken. Normaal doe ik dit het liefst zelf maar ben wel benieuwd naar dit tooltje. De eerste melding voorspelt helaas niet veel goeds, Engels is niet mijn moedertaal maar ik weet wel dat privilages niet de correcte spelling is. Ik bekijk nu mijn /etc/security/limits.conf omdat er nog een bugje in Ubuntu Studio Controls zit waardoor er een regel niet correct wordt aangemaakt, die moet je zelf handmatig nog even toevoegen:

@audio - rtprio 90       # maximum realtime priority

unlimited  # maximum locked-in-memory address space (KB)

Ja, daar kan je systeem weinig mee, daar mist wel meer dan een regeltje. Dus ik pas het nu aan zodat er het volgende komt te staan:

@audio - rtprio 90       # maximum realtime priority
@audio - nice -19 # maximum nice priority (= lowest nice value, default '0')
@audio - memlock unlimited # maximum locked-in-memory address space (KB)

Dit is ook erg slordig en bovendien niet erg handig:

# do not delete static device nodes
ACTION=="remove", NAME=="", TEST=="/lib/udev/devices/%k", OPTIONS+="ignore_remove"
KERNEL=="raw1394",              GROUP="video"
ACTION=="remove", NAME=="?*", TEST=="/lib/udev/devices/$name", OPTIONS+="ignore_remove"

Die raw1394 regel is er dus gewoon ergens tussen geknald terwijl het netter zou zijn als deze regel aan de Firewire stanza van dit bestand (/lib/udev/rules.d/50-udev-default.rules) zou zijn toegevoegd. Bovendien is het handiger om deze regel toe te voegen aan een nieuw bestandje in /lib/udev/rules.d want er is dus al een update geweest die bovenstaande regel er weer uit heeft gehaald. Een andere optie is om een dergelijk bestandje aan te maken in /etc/udev/rules.d want er is altijd een kans dat met een toekomstige update er toevallig een bestandje in /lib/udev/rules.d bijkomt wat toevallig dezelfde naam heeft als jouw zelf aangemaakte bestandje. Kleine kans natuurlijk, maar het kan altijd.

Volgende bugje, als ik nu check in welke groepen ik zit ben ik dus niet in de ‘video’ groep gezet, alle andere accounts wel. Dus het account onder welke je Ubuntu Studio Controls aanroept wordt kennelijk niet toegevoegd. Maar even handmatig gedaan want anders kan ik alsnog geen Firewire apparaten gebruiken met mijn huidige account.

Nou, maar even checken of het werkt…

Hmmmmm, het werkt maar heb wel last van xruns en af en toe loopt het vast met de volgende foutmelding:

firewire ERR: wait status < 0! (= -1)
DRIVER NT: could not run driver cycle

Vervolgens floept het lampje op de Focusrite uit en wordt het apparaat uitgeschakeld:

Nov 30 22:45:01 soushi kernel: [ 1128.407152] ieee1394: Node changed: 0-01:1023 ->
Nov 30 22:45:01 soushi kernel: [ 1128.407160] ieee1394: Node paused: ID:BUS[0-00:1023]
Nov 30 22:45:04 soushi kernel: [ 1131.423020] ieee1394: Node removed: ID:BUS[0-00:1023]

Dit is natuurlijk erg onhandig. Het zou aan de chipset van mijn notebook kunnen liggen (JMicron) of aan het über goedkope Firewiresnoer dat ik er nu tussen heb zitten maar onder 9.04 werkte het wel volgens mij. Nooit uitgebreid getest dus het hoeft niet specifiek aan Karmic te liggen. Nu wilde ik eigenlijk alleen Ubuntu Studio Controls even testen, ik ga mijn notebook toch niet gebruiken in combinatie met mijn Firewire kaart, dus laat het hier verder bij voor vanavond. Mijn conclusie is dat ik de boel liever zelf configureer want Ubuntu Studio Controls maakt er een beetje een potje van.

Edit: ik heb hier inmiddels melding van gemaakt op

En zowel onder Jaunty als onder Karmic werkt de Focusrite niet goed, ook niet met betere kabels. Ligt dus hoogstwaarschijnlijk aan de Firewire chipset van mijn notebook (JMicron Technology Corp. IEEE 1394 Host Controller) of aan het feit dat de Firewire aansluiting op mijn notebook 4-pins is ipv. 6-pins. Alhoewel, dat hoort dus niet uit te maken.

Onder 8.04 heeft het kennelijk wel gewerkt zie ik nu net op mijn oude blogje.

Ubuntu Studio Controls